土木星12月下旬合成聖誕之星 冬至觀賞800年天文奇景

2020 十二月 9日, 星期三 14:26

空間暈。(圖:FreeImage)
空間暈。(圖:FreeImage)

聖誕節臨近之際,今年地球上空將出現天體奇觀,木星與土星將在12月下旬靠近,形成狀似「聖誕之星」(Christmas Star);美、港、台可於冬至晚(12月21日)觀賞。

800年天文奇景

人類將可以見證800年一遇的星體奇蹟,土星與木星在12月21日相遇形成光芒四射的星型,遠看酷似聖誕之星。木星與土星的相遇是非常罕見,土星繞太陽公轉大約需要30年,而木星則需要將近12年。因此每隔二十年,從地球上的角度看木星追趕上土星。

香港太空館在網頁提到,12月21日黃昏將出現「木星合土星」現象:「木星和土星視覺上極為靠近,相隔只有約六角分,或五分之一個月球大小。此罕見現象約每20年才發生一次。12月21日前後一日兩星亦是非常靠近」,認為當晚6時至7時30分最適宜觀賞。市民亦可於12月20、21及22日,每日在同一時間以望遠鏡及肉眼觀看奇景。

太空館又指,由地球觀看,木星和土星之間的夾角很小,所以視覺上極為靠近;但實際上木星與土星當時仍相距約7.3億公里。

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2080年才再次出現

此外,美國德州萊斯大學(Rice University)天文學帕特里克·哈蒂根(Patrick Hartigan)表示,兩個行星之間的對準非常罕見,本世紀每20年發生一次,但是這種結合很少見,因為行星之間看起來有多近。上一次發生該星體奇觀在1226年3月4日。

據美國宇航局稱,在冬至時,行星之間的距離將僅為十分之一度,這相當於一臂之長,一角硬幣的厚度。這奇景是17世紀以來木星與土星之間最大的偉大結合,直到2080年才會再次發生。今次奇景可於12月21日在日落之後透過雙筒望遠鏡或小型望遠鏡觀看。

哈雷彗星誤為伯利恆之星

《聖經》記載,聖嬰耶穌基督降生惹來希律恐懼,為要除滅祂將兩歲以內的小孩殺盡(馬太福音2:13-16),耶穌就在伯利恆的馬槽誕生,耶穌降生時出現伯利恆之星將牧羊人及東方三博士引向伯利恆。

伯利恆之星一直被人視為「聖誕之星」並探究為何種星,哈雷彗星就曾被人誤為伯利恆之星。不過,耶穌基督出世大約在公元前4年,根據天文學家哈雷的計算和古代的文獻,哈雷彗星最接近耶穌出世回歸地球軌跡的年分是公元前12年,因此耶穌誕生之時,東方三博士所看到的星星並非哈雷彗星。

英國天文學家埃德蒙·哈雷(Edmond Halley)生於1656年11月8日,他曾預測哈雷彗星將於1758年重返,彗星果然在同年重返,因而將該星命名為哈雷彗星,惜當年哈雷已經逝世。